L’art VR peut-il nous aider à voir le monde réel différemment ?

L'art VR peut-il nous aider à voir le monde réel différemment ? Je me suis assis sur mon canapé, un casque de réalité virtuelle (VR) attaché à mon visage, mes pieds planant au-dessus d'un feu de camp. Si je tendais le cou, je pouvais voir les étoiles. Deux poètes escrocs, de jeunes hommes autochtones, se sont approchés de moi et m'ont regardé droit dans les yeux. Ils venaient de me guider à travers des histoires vraies et déchirantes sur d'autres hommes autochtones : un qui a été maltraité en famille d'accueil dans son enfance et un qui est mort en attendant des soins dans une salle d'urgence d'un hôpital pendant 34 heures. Maintenant, m'ont dit les poètes, il était temps pour moi de témoigner et de réfléchir à ce que pourrait être mon rôle dans l'histoire. - poolsuppliers

Je me suis assis sur mon canapé, un casque de réalité virtuelle (VR) attaché à mon visage, mes pieds planant au-dessus d’un feu de camp. Si je tendais le cou, je pouvais voir les étoiles. Deux poètes escrocs, de jeunes hommes autochtones, se sont approchés de moi et m’ont regardé droit dans les yeux. Ils venaient de me guider à travers des histoires vraies et déchirantes sur d’autres hommes autochtones : un qui a été maltraité en famille d’accueil dans son enfance et un qui est mort en attendant des soins dans une salle d’urgence d’un hôpital pendant 34 heures. Maintenant, m’ont dit les poètes, il était temps pour moi de témoigner et de réfléchir à ce que pourrait être mon rôle dans l’histoire.

L’intimité de leur regard était un peu inconfortable. Ce n’était rien comme regarder un film dans lequel quelqu’un regarde droit dans la caméra. J’étais conscient de mes yeux, de mon visage, de mon expression, de mon envie de détourner le regard, même si je savais qu’ils ne pouvaient pas me voir.

“Je voulais que les gens les regardent dans les yeux et puissent voir leurs visages de près, clairement d’une manière différente de celle que vous verriez dans les médias 2D”, m’a dit le réalisateur de This Is Not a Ceremony quand je l’ai appelé par la suite. Colin Van Loon est un artiste autochtone de la nation Piikani de l’Alberta; il travaille sous son nom traditionnel d’Ahnahktsipiitaa. Il espérait que cette expérience favoriserait une compréhension plus profonde des histoires elles-mêmes.

Une femme plus âgée en costume traditionnel plane à l'horizon tandis que deux hommes plus jeunes la regardent.
Une photo tirée de This Is Not a Ceremony d’Ahnahktsipiitaa, avec deux poètes escrocs au premier plan.
Institut Sundance

Il avait raison. Mais ce n’était certainement pas ce à quoi je m’attendais.

J’ai l’habitude de considérer la réalité virtuelle comme une plate-forme d’évasion – quitter ce monde et entrer dans un “faux”. C’est souvent décrit de cette façon dans la fiction dystopique ou dans des films comme Ready Player One .

Mes expériences avec la réalité virtuelle ont été décidément mitigées, que ce soit lors de festivals ou d’expositions muséales ; ce sentiment de dissociation était souvent renforcé. Cela me frotte dans le mauvais sens parce que je crois fermement que si nous choisissons de nous déconnecter habituellement de notre réalité physique, nous risquons de perdre ce qui nous rend humains. Et même lorsque les artistes ont les meilleures intentions, parfois l’art ne fonctionne tout simplement pas pour moi.

Chaque année à Sundance, j’ai parcouru la section New Frontier du Festival – généralement hébergée dans un grand bâtiment du centre-ville de Park City, dans l’Utah – en examinant des éléments sur l’identité et l’imagination et, un an, sur la manière dont les scientifiques utilisent la réalité virtuelle pour se recycler. le cerveau des paraplégiques .

Parfois, c’est surprenant et incitant à la réflexion. J’ai pensé à l’utilisation médicale de la réalité virtuelle à plusieurs reprises au cours des années qui ont suivi. Mais d’autres fois, on a eu l’impression d’être assis devant un sermon 3D de 10 minutes, ou une exposition Epcot, ou une version très loufoque des Sims.

La pièce de Van Loon m’est restée non seulement à cause du sujet, mais parce qu’elle m’a fait prendre conscience de mon propre corps d’une manière surprenante. Je ne m’étais pas senti comme un avatar flottant ou un fantôme, comme cela arrive parfois en VR ; J’étais très conscient de ma propre physicalité. L’expérience est restée au fond de ma tête, comme un rêve qui s’attarde.

This Is Not a Ceremony était l’une des pièces les plus touchantes que j’avais vues dans la section New Frontier de 2022 . Cette année, environ trois semaines avant le début prévu du festival, Sundance est passé d’un événement en personne avec des offres virtuelles robustes à un événement entièrement virtuel. Mais New Frontier était la section la moins touchée; le Festival avait déjà annoncé que la section serait entièrement hébergée dans le Spaceship, leur plateforme VR. (La métaphore du « vaisseau spatial » a fourni des touches visuelles amusantes ; à certains endroits, vous pouviez regarder par les fenêtres et voir la terre passer en dessous.) Une pléthore de projets intéressants était accessible via un ordinateur, un casque VR ou un appareil mobile.

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Un paysage de rêve en noir et blanc, avec des arbres imprimés sur ce qui ressemble à des rideaux flottants.
Une photo de They Dream in My Bones – Insemnopedy II , qui fait partie de la section New Frontier de Sundance en 2022.
Institut Sundance

L’itinérance dans la galerie du vaisseau spatial pendant Sundance a révélé que les artistes envisagent la réalité virtuelle de différentes manières. Par exemple, Seven Grams , réalisé par le correspondant de guerre Karim Ben Khelifa, transforme les téléphones du public en portails pour voir le coût humain de la création de ces mêmes appareils. On the Morning You Wake (To the End of the World) , que j’ai regardé via un casque, est un documentaire de réalité virtuelle qui plonge le public dans l’expérience de se réveiller à l’alerte aux missiles balistiques de 2018 à Hawaï. J’ai regardé – ou, vraiment, écouté – 32 sons , un documentaire qui donnait l’impression de baigner dans une sensation auditive. Ils rêvent dans mes os – Insemnopedy II, de l’artiste Faye Formisano, emmène le spectateur dans un voyage à travers une réalité onirique flottante logée dans les os d’un squelette. (C’est trippant.)

Pourtant, la perspective de Van Loon m’a surpris. “Je suis très excité par cette idée que [VR] connecte l’esprit et le corps”, dit-il. Attends quoi? Je pensais. Puis, alors qu’il me rappelait que la réalité virtuelle court-circuite plus ou moins la façon dont le cerveau traite les images, j’ai réalisé qu’il avait raison. Vous pourriez sauter la première fois qu’un monstre apparaît dans un film d’horreur, dit-il, mais probablement pas la deuxième ou la troisième fois que vous regardez le film. Mais dans une expérience de réalité virtuelle – il en cite une dans laquelle vous vous tenez au sommet d’un grand immeuble, vous ressentez des vertiges – votre cerveau ne peut pas tout à fait le gérer et votre corps réagit : “Il n’y a rien que je puisse me dire qui m’enlèvera de cette réaction, et je pense que c’est un outil tellement puissant pour raconter des histoires, qu’il s’agisse de fiction ou de non-fiction.

En d’autres termes, la distance que je peux mettre entre moi et l’image à l’écran dans un film s’évapore en VR. Reste à savoir si cela pourrait s’évaporer à l’avenir pour les personnes qui passent des heures et des heures en réalité virtuelle, mais l’expérience immersive et désorientante que de nombreux joueurs hardcore vivent encore pendant le jeu suggère que ce n’est peut-être pas le cas.

Cela fait également de la réalité virtuelle un espace unique pour créer de l’art. L’un des meilleurs films du festival était un documentaire extraordinaire intitulé We Met in Virtual Reality , réalisé par Joe Hunting et entièrement filmé sur la plateforme sociale de réalité virtuelle VRChat . J’avoue que je m’attendais à ce que le film soit fantaisiste. J’avais totalement tort. Au lieu de cela, il s’agit d’une méditation magnifiquement tournée sur la connexion et la recherche d’une communauté à laquelle vous appartenez, mettant en vedette des sujets qui ont trouvé de véritables amitiés et relations dans VRChat qui se sont étendues au monde physique.

Deux personnages qui ressemblent à des personnages d'anime regardent des lanternes qui flottent dans le ciel.
Une scène de We Met in Virtual Reality , un documentaire époustouflant entièrement tourné sur la plateforme VRChat.
Institut Sundance

Hunting et moi avons parlé via Zoom, et il m’a dit qu’il avait en fait tourné son film en tant qu’avatar, tenant une caméra virtuelle, reproduisant l’expérience de la production réelle : réglage de l’ouverture, prise de vue à main levée, zoom avant et mise au point, tout comme il le ferait dans une production physique. Hunting a également décrit une «tension intime» qui existe entre le cinéaste et le sujet dans cet espace, entre lui-même et les personnes qu’il a interviewées dans le film, qui combine des conversations avec des techniques d’observation. C’est quelque chose qu’il espérait reproduire pour le public, qui pourrait oublier qu’il regardait la réalité virtuelle et non la “réalité”.

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And he’s hopeful that the virtual platform will make space for other great art to be created across time and space, in a way that simply isn’t possible in the physical world. Hunting wonders if, in the future, VR will be “just another space that we’ll easily transition into whenever we want to go and see something that we can’t quite reach in the real world.” That, to me, seems quite feasible — that I might want to watch a theater piece or participate in a conversation or take a class (subjects in his film teach sign language and belly dancing) in a more immersive way than logging into Zoom or watching a livestream. In VR, I don’t have to just watch; I can participate.

La réalité virtuelle participative était un grand thème du vaisseau spatial Sundance de cette année, ce qui, certes, était un peu intimidant pour moi. Mais portant un casque VR, je suis allé en tant qu’avatar dans l’un des lieux virtuels du Spaceship, la Cinema House, pour regarder une conférence entre l’artiste et technologue Amelia Winger-Bearskin et l’écrivain et conservateur Jesse Damiani.

Deux jours plus tard, j’ai rencontré Winger-Bearskin, cette fois avec mon vrai visage, dans la réalité virtuelle facilitée par une technologie plus familière : Zoom. Je voulais lui poser des questions sur son expérience et ses espoirs pour l’art en réalité virtuelle.

“J’aime penser à la réalité virtuelle comme une technologie de rêve”, dit-elle, mettant des mots sur ce qui était resté dans mon subconscient après This Is Not a Ceremony . Winger-Bearskin, titulaire d’une chaire dotée au Digital Worlds Institute de l’Université de Floride, où elle est professeure agrégée d’intelligence artificielle et d’arts, est également Haudenosaunee (Iroquois) de la nation Seneca-Cayuga d’Oklahoma, Deer Clan, et s’inspire de sa propre tradition lorsqu’elle pense à la réalité virtuelle.

“Dans ma culture, les rêves et la médecine des rêves sont une chose vraiment puissante et traditionnelle à travers laquelle nous nous connectons avec notre moi supérieur et nos ancêtres”, a-t-elle poursuivi. Et en pensant à la réalité virtuelle à travers la métaphore comme un rêve – une idée qui a été renforcée lorsqu’un ami a raconté un rêve à Winger-Bearskin, seulement pour se rendre compte que c’était en fait un de ses projets d’art en réalité virtuelle qu’ils avaient mentalement traité comme un rêve – alors peut-être y a-t-il aussi des possibilités.

Tout cela semble trop optimiste, mais plus je réfléchissais à ce que disait Winger-Bearskin, plus je réalisais que c’est ce que l’art essaie toujours de faire. Le but du grand art n’est jamais seulement de fournir une évasion de ce monde. Il s’agit de disloquer le public — le lecteur, le spectateur, l’auditeur, le spectateur — de son contexte actuel afin que lorsqu’il y revienne, il le voit différemment. L’évasion a sa place, mais le grand art finit par nous ramener vers le monde qui nous entoure, nous aidant à le voir d’une nouvelle manière et, plus important encore, à voir ce qu’il pourrait être.

Oui, la réalité virtuelle peut être simplement une évasion. Mais tous les artistes à qui j’ai parlé ont soulevé le même point potentiellement contre-intuitif que Van Loon : que l’art VR peut nous connecter à notre corps et au monde physique lorsqu’il nous aide à “revoir” notre réalité.

Cela peut présenter des défis pour les artistes, selon ce qu’ils visent à faire. «Je pense qu’il est très difficile de faire quelque chose de moralisateur à quelqu’un dans cet espace», dit Winger-Bearskin, «parce que vous vous dites:« Eh bien, écoutez, je mets ça sur mon visage. C’est maintenant dans mon corps. Tu es proche de moi, et je ne sais pas vraiment si je veux que tu me parles .’

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De même, note Van Loon, il y a un danger à trop dépendre de la réalité virtuelle pour créer de l’« empathie ». « C’est quelque chose avec lequel nous devons être très prudents », dit-il. “C’est terrible que quelqu’un puisse regarder la vie de quelqu’un, enlever le casque et oublier l’acte de témoigner.” En créant une pièce qui, espérait-il, aurait un effet sur le spectateur, “je voulais donner aux spectateurs une véritable tâche ou responsabilité, un devoir, quelque chose qu’ils peuvent poursuivre une fois le film terminé”, dit-il.

Et l’artiste VR fait face à un monde rempli de défis. La technologie est encore coûteuse et pas toujours facile à utiliser pour une personne moyenne, si elle le souhaite. Il y a aussi le danger croissant de “colonisation” des espaces VR, comme le dit Winger-Bearskin, par des entreprises comme Facebook, qui s’est récemment rebaptisée Meta et vend le casque Oculus Quest que j’utilisais pour accéder au vaisseau spatial. (J’ai été déconcerté par la découverte que je devais réactiver mon compte Facebook longtemps désactivé afin de me connecter au casque.) Et trouver de nouveaux modèles de distribution pour l’art en VR va être délicat, comme l’ont noté plusieurs artistes.

Une salle pleine d'avatars caricaturaux est assise dans un espace de style théâtre.
Les avatars se sont réunis au Cinema House pour la première de 32 Sounds à Sundance .
Institut Sundance

Si nous avons appris quelque chose des dernières décennies d’Internet, ce ne sont pas de petits obstacles. Mais le travail lui-même apporte toujours beaucoup de joie. Le réalisateur de documentaires Sam Green avait élaboré un plan délicieux pour lancer ses 32 sons lors de la soirée d’ouverture de Sundance, avec une foule en chair et en os et une foule virtuelle pouvant se voir se déposer dans leurs salles respectives avant le début du film. “Ainsi, le monde virtuel et le monde réel se combineraient, et tout le monde se regarderait”, me dit-il via Zoom en riant.

Au final, 32 Sounds n’a été créé qu’en réalité virtuelle. C’est un documentaire sur le son, conçu pour être regardé comme un film avec des écouteurs, ou en direct via un casque VR complet. Le son est soigneusement conçu pour que vous ayez l’impression d’être dans le film, plutôt que d’être simplement un observateur, d’une manière encore plus immersive qu’une salle de cinéma à la pointe de la technologie. (De plus, à un moment donné, il y a une pause dansante de cinq minutes.)

L’objectif de Green était que le public se retrouve à écouter des sons ordinaires – un oiseau, un chien qui aboie, un robinet dans la pièce voisine – avec un jeu d’oreilles totalement différent après avoir expérimenté 32 sons . “Il y a une façon d’engager vos oreilles et d’être ouvert aux sons qui vous entourent est très agréable et profond, et une expérience transformatrice”, dit Green. “J’ai aimé cette idée d’un film avec une ambition très simple de ne pas changer le monde, ou de faire sortir quelqu’un du couloir de la mort, mais juste de changer la façon dont les gens interagissent avec le monde d’une petite manière, d’une manière mesurable.”

Pour Van Loon, l’inspiration pour réimaginer le monde à travers son art réside dans la tradition de sa propre nation – en particulier autour du temps. « Nous n’avons pas beaucoup de mots pour le futur ou le passé », me dit-il. « Nous avons un mot pour hier, et nous avons un mot pour avant-hier. Nous avons un mot pour demain et nous avons un mot pour après-demain.

Ce modèle mental informe son travail. Si l’art VR peut comprimer l’espace et créer de l’intimité, alors il peut recréer ce sentiment d’être proche de vos propres ancêtres et descendants à travers le temps, comme le fait This Is Not a Ceremony . Penser à son arrière-arrière-arrière-grand-père ou à ses futurs petits-enfants à seulement deux jours de là, « change votre façon de voir les choses, votre façon de faire les choses », dit-il.

L’utilisation de la réalité virtuelle pour aider le public à se repositionner dans l’espace et dans le temps pourrait changer sa façon de voir le monde. Et en fin de compte, c’est ce que l’art qui persiste dans notre subconscient – comme un rêve avec un aperçu auquel nous pouvons assister – peut faire le mieux.